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ABSENCE OF EMBODIED EMPATY DURING PAIN OBSERVATION IN ASPERGER SYNDROME

Minio-Paluello I*°, Baron-Cohen S°, Avenanti A*, Walsh V^, Aglioti SM*.
ABSENCE OF EMBODIED EMPATHY DURING PAIN OBSERVATION IN ASPERGER SYNDROME.
Biological Psychiatry. 2008 Sep 22.

*Dipartimento di Psicologia, Sapienza, Università di Roma; Istituto di Ricovero e Cura a Carattere Scientifico Fondazione Santa Lucia, Rome, Italy; °Autism Research Centre, University of Cambridge, Cambridge, ^Institute of Cognitive Neuroscience, University College London.

CONTESTO: La sindrome di Asperger (AS) è una condizione del neurosviluppo appartenente allo spettro autistico, caratterizzata da specifiche difficoltà nella comunicazione, nell' interazione sociale e nell' empatia, la quale è essenziale per la condivisione e la comprenzione delle emozioni e delle sensazioni altrui. Sebbene una ridotta empatia venga considerata una caratteristica centrale delle condizioni appartenenti allo spettro autistico (ASC), mancano evidenze neurofisiologiche dell'esistenza di deficit empatici precedenti alla capacità di mentalizzare e di adottare la prospettiva altrui.
Abbiamo esplorato se la risposta corticospinale delle persone con AS durante l'osservazione del dolore altrui differisse da quella dei partecipanti neurotipici di controllo, e quale fosse il ruolo modulatorio esercitato dall'esperienza fenomenologica del dolore osservato e dai tratti di personalità.
METODI: Sedici uomini destrimani con AS (età 28.0 +/- 7.2 anni) e venti controlli neurotipici (età 25.3 +/- 6.7 anni) appaiati per età, genere, e QI, hanno ricevuto stimolazione magnetica transcranica a singolo impulso (spTMS) durante l'osservazione di stimoli dolorosi e non dolorosi che coinvolgevano un altro individuo.
RISULTATI: Durante l'osservazione del dolore altrui, i partecipanti con AS, al contrario dei partecipanti neurotipici di controllo, non hanno mostrato alcuna riduzione dell'ampiezza dei potenziali evocati motori registrati dal muscolo coinvolto in modo vicario dalla stimolazione dolorosa, nè la loro risposta neurofisiologica era correlata con le caratteristiche sensoriali del dolore immaginato. I partecipanti con AS infatti, hanno rappresentato il dolore dell'altro in relazione all'arousal auto-diretto sperimentato durante l'osservazione dei video dolorosi.
CONCLUSIONI: Non aver trovato incorporazione del dolore altrui costituisce una prova neurofisiologica delle ridotta risonanza empatica delle persone con AS ed indica che le loro difficolta' empatiche riguardano non solo le dimensioni cognitive ma anche la risonanza sensorimotoria con gli altri. Suggeriamo che l'assenza di empatia sensorimotoria possa essere legata a cambiamenti a livelli di base dell'elaborazione neurale.

Per maggiori informazioni e richiedere copia dell'articolo scrivere ad ilaria [dot] miniopaluello [at] uniroma1 [dot] it ( Ilaria Minio-Paluello )

Testo originale:

BACKGROUND: Asperger syndrome (AS) is a neurodevelopmental condition within the autism spectrum conditions (ASC) characterized by specific difficulties in communication, social interaction, and empathy that is essential for sharing and understanding others' feelings and emotions. Although reduced empathy is considered a core feature of ASC, neurophysiological evidence of empathic deficits before and below mentalizing and perspective taking is lacking. We explored whether people with AS differ from neurotypical control participants in their empathic corticospinal response to the observation of others' pain and the modulatory role played by phenomenal experience of observed pain and personality traits. METHODS: Sixteen right-handed men with AS (aged 28.0 +/- 7.2 years) and 20 neurotypical controls (aged 25.3 +/- 6.7 years) age, sex, and IQ matched, underwent single-pulse transcranial magnetic stimulation during observation of painful and nonpainful stimuli affecting another individual. RESULTS: When observing other's pain, participants with AS, in contrast to neurotypical control participants, did not show any amplitude reduction of motor-evoked potentials recorded from the muscle vicariously affected by pain, nor did their neurophysiological response correlate with imagined pain sensory qualities. Participants with AS represented others' pain in relation to the self-oriented arousal experienced while watching pain videos. CONCLUSIONS: Finding no embodiment of others' pain provides neurophysiological evidence for reduced empathic resonance in people with AS and indicates that their empathic difficulties involve not only cognitive dimensions but also sensorimotor resonance with others. We suggest that absence of embodied empathy may be linked to changes at very basic levels of neural processing.

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